‘Vidas de mujeres’ de Mary Ellen Mark


Una de mis últimas visitas en Barcelona, justo antes de las vacaciones, fue a la exposición “vidas de mujeres”, de Mary Ellen Mark, en Foto Colectania. Según esta institución: una de las más visitadas de su historia. Siento no haber tenido tiempo de escribir esto antes de que se cerrara la expo… pero dicen que nunca es tarde si la dicha es buena y esta muestra me hizo pensar mucho sobre los modos de representación. Alguna de mis inquietudes ante sus fotografías las reflejo al final de este texto.

Hipopótamo e intérprete, Great Rayman Circus. Madrás, India, 1989 © Mary Ellen Mark

 

Para quienes no conozcáis a Mark, es una fotógrafa que fue pionera en la denuncia de los abusos sufridos por mujeres y niñas de todo el mundo, cuya obra se publicó en medios internacionales como Life, New York Times, Vanity Fair, New Yorker y Rolling Stone, además de en dieciocho libros. 

Marido y mujer. Harlan County, Kentucky, Estados Unidos, 1971 © Mary Ellen Mark

Mary Ellen Mark

Mary Ellen Mark

Mary Ellen Mark se graduó en fotoperiodismo por la Annenberg School for Communication de la Universidad de Pensilvania en 1964.

Trabajó como fotógrafa documental hasta su muerte, realizando ensayos fotográficos innovadores, con una mirada que dio protagonismo a lo femenino, explorando la realidad en situaciones complejas, a menudo difíciles.

Con frecuencia sus fotografías están protagonizadas por mujeres o niñas en situaciones extremas, como la vida en las calles, la prostitución o la pobreza, pero su cámara también retrató a las misioneras y a las jóvenes o ancianas disfrutando de la vida en bailes y fiestas.

Vera Antinoro, Rhoda Camporato, and Murray Goldman, Luigi’s Italian American Club, Miami, Florida 1993 © Mary Ellen Mark

Fue testigo de situaciones muy complicadas y dolorosas, adelantándose con su perspectiva al foco actual en la denuncia de las situaciones que sufrían y aún sufren muchas mujeres.

De este modo, fotografió a las pacientes del pabellón 81 para mujeres del Hospital Estatal de Oregón en la década de 1970. Un ala psiquiátrica en la que pasó un tiempo y consiguió ganarse la confianza de algunas de las internas. Sus fotografías de las mujeres internadas allá son duras y al mismo tiempo tienen un matiz de humanidad que no he visto en otras imágenes contemporáneas de las mismas situaciones. Mark publicó un libro del mismo nombre, Ward 81, con estas imágenes.

Laurie en la bañera, Pabellón 81, Hospital del Estado de Oregón. Salem, Oregón, Estados Unidos, 1976 © Mary Ellen Mark

En 1981 publicó Falkland Road: Prostitutes of Bombay, un proyecto pionero sobre la vida de las trabajadoras sexuales en el barrio rojo de Bombay.

También en formato libro se publicarían sus fotografías de las misioneras de la Caridad de la Madre Teresa de Calcuta, recogiendo la fuerza y el compromiso de esta gran mujer, sus misiones y su obra.

Su obra fotográfica muestra también la vida en las calles nuevamente con una perspectiva diferente al hacer el seguimiento de Erin Blackwell “Tiny”, a la que conoció en 1983: una joven fugitiva que vivía en la calle junto a sus amigos. La lucha de esta joven contra la pobreza, las drogas, y su rol como madre de diez niños, se convirtió posteriormente en una película nominada al Oscar, Streetwise, y después, en una segunda película y dos libros.

Tiny in her Halloween costume, Seattle, Washington, 1983 © Mary Ellen Mark

Como destaca Foto Colectania: “Mark también fotografió a chicas adolescentes en sus bailes de graduación en la escuela secundaria, lo que también dio lugar a un libro y una película, Prom. De su visita al Twins Days Festival -Festival de los días de los gemelos- en Twinsburg, Ohio, salió otro libro y otra película, Twins. Hizo también una serie de fotografías y una película sobre los miembros de un circo en India, The Amazing Plastic Lady. Para la revista Life consiguió la famosa imagen de una joven turca que sobrevivió a un terrible terremoto en su país, además de fotografiar a una familia sin hogar que vivía en un automóvil. Además, hizo retratos de muchas mujeres célebres, entre ellas, Maya Angelou, Candice Bergen, Lillian Gish, Etta James o Twinka”. 

Campamento gitano, Barcelona, ​​España, 1987 © Mary Ellen Mark

Reflexiones sobre las fotografías

Personalmente, tengo que reconocer que la muestra, o la obra de Mark, me produjo inquietud. Por un lado creo que se le ha de reconocer el mérito de poner el foco en las mujeres de un modo diferente al habitual en su tiempo. Efectivamente, logra visibilizar los problemas de las mujeres que vivieron en la marginalidad en aquella época al mismo tiempo que retrataba a mujeres de gran relevancia del momento como la Madre Teresa de Calcuta.

The Damm Family in Their Car, Los Angeles, California, USA 1987 © Mary Ellen Mark

Sus fotografías duras, fuertes, me gustan por la potencia que transmiten aunque me produce un cierto desasosiego pensar en la estigmatización que suponen algunas de esas tomas, de esa forma de retratar la naturaleza humana. Por ejemplo, sus fotografías de la familia Damm, que vivía en un coche, me parece especialmente compleja. Por un lado, creo que es necesario poner el foco en los problemas. Por otro, la mirada de la madre es desoladora y el conjunto con la mirada de los niños y la manita de la niña en el rostro de su hermano creo que es desolador. Hay tanta tristeza, tanto dolor, tanta desesperación, en esa imagen…

No es la primera vez que siento este desasosiego ante una obra fotográfica potente que se adentra en psiquiátricos y ambientes en los márgenes de la sociedad en la época de los 70 y los 80. Me sucedió también con Depardon, por ejemplo. En el fondo, sus imágenes consiguieron visibilizar problemas, cambiar actitudes, concienciar… seguramente por eso eran tan duras. Necesitaban generar una reacción en los espectadores. Al fin y al cabo, como explica Sontag, la fotografía nos convierte en testigos y esto tiene unas implicaciones éticas y de responsabilidad que deberíamos asumir.

Amanda and her cousin Amy, Valdese, North Carolina, USA, 1990 © Mary Ellen Mark

Sin embargo, la estigmatización de algunos colectivos se debe también a la iconografía surgida de estos trabajos y es esto lo que me remueve la conciencia. ¿Hasta qué punto necesitamos poner el foco en esa niña-adolescente que fuma en una piscina de plástico junto a su prima? ¿Fotografiaríamos de la misma manera a alguien de nuestra familia y lo exhibiríamos del mismo modo al escrutinio público? No lo sé.

Es una pregunta que me hago constantemente y para la que aún no tengo respuesta. No es sencillo valorar las fotografías de este tipo tomadas hace décadas, con otra manera de mirar y representar la sociedad, porque nuestra manera de ver el mundo y, sobre todo, de pensar lo social ha cambiado y somos más conscientes de las implicaciones que tiene toda representación (o deberíamos serlo). Al menos de menores, pacientes de salud mental…

Por tanto, creo que se ha de contextualizar el trabajo en su época, quedarse con todo lo que remueven las imágenes, con las reflexiones que provocan, y con la importancia del legado de Mark, que es indudable. A partir de ahí, hemos de ir elaborando una historia cultural de la representación visual y de la fotografía en la que imágenes como las de Mark son icónicas de un tiempo y una forma de ver el mundo.

En este caso: estamos ante una pionera de la mirada femenina sobre las mujeres más allá de los estereotipos de la época y con una fuerza innegable. Sus imágenes nos ayudan a comprendernos mejor a nosotras mismas, pero creo también que hemos de saber contextualizar cultural, histórica y políticamente ciertas imágenes para no caer en estigmatizaciones y prejuicios fáciles.

La muestra, comisariada por Anne Morin, y que contó con la colaboración de la Fundación Banco Sabadell, estuvo en Foto Colectania hasta el 31 de julio y viajará a Suiza y París.

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