MARGARET WATKINS: Black Light


PHotoESPAÑA y CentroCentro muestran la exposición Black light, de Margaret Watkins, que reivindica su obra y profundiza en la relación entre su trabajo y su biografía.

Margaret Watkins. Still Life – Bathtub, New York, 1919 © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

La fotógrafa canadiense Margaret Watkins, es una figura muy interesante, que vivió una vida de rebelión en la que rechazó la tradición y los roles de género asignados a las mujeres. Ella ha contribuido a forjar la historia de la fotografía con sus singulares aportaciones, siendo una de las pioneras en fotografía publicitaria. Sus imágenes sobre objetos cotidianos se convirtieron marcaron tendencia en los nuevos estándares de aceptabilidad.

Como explica PHotoESPAÑA: “Su estilo modernista deja entrever su capacidad de anticipar las grandes revoluciones estéticas y conceptuales que vendrían después. Se la puede considerar como vínculo entre un pictorialismo en busca de identidad y el modernismo de vanguardia. En su obra se establece un diálogo incesante entre el arte y la vida doméstica, fundiéndose tema y objeto en una misma cosa, y utiliza esta figura a lo largo de toda su carrera, tanto en su obra personal como en sus trabajos publicitarios para agencias como Condé Nast o Reimers, y revistas como The New Yorker, Ladies’ Home Journal o Country, entre otras”.

Margaret Watkins. Untitled (Pages from Watkins’s photo book), Glasgow, 1928-1938 © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

LA EXPOSICIÓN

La exposición Black Light, incluida en la sección oficial de PHotoESPAÑA 2021, consta de 150 fotografías del periodo 1914-1939 entre las que se incluyen retratos, paisajes, bodegones, escenas callejeras y trabajos publicitarios. La muestra podrá visitarse hasta el 26 de septiembre.

La exposición, comisariada por Anne Morin, se estructura en cinco bloques y ofrece una visión retrospectiva desde los orígenes del trabajo de Watkins, a sus retratos pasando por su trabajo en Nueva York entre 1915 y 1928, sus trabajos en Europa y sus fotomontajes.  

Margaret Watkins. Untitled (Graflex Camera), c. 1920 © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

Según se explica en la página de la exposición de Centro Centro, sobre la comisaria “Anne Morin se graduó en la École nationale de Photographie d’Arles y la École supérieure des Beaux-Arts de Montpellier. Trabajó para el festival PHotoEspaña entre 2001 y 2004, antes de convertirse en directora de diChroma Photography, una empresa que produce y recorre exposiciones internacionales. Anne Morin ha comisariado muchas exposiciones de prestigiosos fotógrafos como Berenice Abbott, Antonio Lopez, Vivian Maier, Robert Doisneau, Guy Bourdin, Jessica Lange y Margaret Watkins”.

Estructura de la exposición

La primera parte de la exposición aborda la génesis de su obra. Desde sus estudios, pasando por su trabajo como asistente para el fotógrafo comercial Arthur Jamieson y cómo este momento le hizo tomar conciencia de las posibilidades profesionales y creativas que le ofrecía la fotografía.

El segundo bloque recoge sus retratos, un género al que llegó gracias a su trabajo como asistente de la fotógrafa e ilustradora Alice Boughton. Es en este momento en el que Watkins adopta el lenguaje visual y los preceptos estéticos que desarrollará después en su trabajo.

Margaret Watkins. Untitled (Verna Skelton Posing for Cutex Advertisement), New York, 1924 © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

La tercera parte de la exposición profundiza en los inicios de Watkins como fotógrafa independiente, en Nueva York entre 1915 y 1928.  “Las composiciones visuales que realiza desde 1919 están marcadas por formas geométricas muy rigurosas. El empleo de estas formas depuradas está en relación directa con las pinturas de Georgia O’Keeffe, y anuncia ya la llegada del modernismo y el Nuevo Mundo.”, señala Anne Morin, comisaria de la muestra.  Watkins trabaja sin descanso en encargos publicitarios para revistas de gran tirada como The New Yorker, Ladies’ Home Journal, y Country o para los grandes almacenes Macy’s y se convierte en una reconocida fotógrafa.

Margaret Watkins. The Blythswood Multiple (Steps 1), n.d. © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

La cuarta sección de la exposición nos presenta los trabajos de Watkins en Europa, donde se traslada en 1928. Visitará la Exposición Pressa en Colonia, que le maravillará por todos los avances y novedades en relación con el diseño y la estética aplicados a la edición y la publicidad. Continuará su recorrido por Berlín, Postdam, París y, más tarde, Moscú, para terminar en Glasgow. En este periodo, Watkins desarrolla un trabajo fotográfico directamente influenciado por la Nueva Objetividad, y en particular por Albert Renger-Patzsch —cuyo trabajo había visto en Colonia—, y su serie de construcciones de Glasgow, en la que la estructura metálica de los edificios cobra un valor estético en sí misma como sujeto de la composición.

Por último, la quinta sección de la exposición, recoge sus fotomontajes. Entre 1930 y 1937 retoma imágenes de su archivo, las introduce en otra trama estética y compone fotomontajes. Estos diagramas geométricos están realizados a partir de detalles que entresaca de sus últimas fotografías. Watkins ensambla sus impresiones de pequeño formato de manera simétrica y plana. Combinando sistemáticamente derecho y revés, crea figuras, motivos y ritmos decorativos que propondrá a fabricantes textiles.

Sobre Margaret Watkins

Nacida en el seno de una familia de comerciantes adinerados, desarrolla en su juventud una sensibilidad por las artes (piano, dibujo, poesía) y en la pluralidad de estos idiomas elabora la geología, la trama y la textura de su escritura fotográfica. Establece así un diálogo incesante entre Arte y vida doméstica, cuyo tema y objeto se funden en uno solo, y utiliza esta figura a lo largo de su carrera, tanto en su obra personal como en sus imágenes publicitarias.

Margaret Watkins by Frances Bode, Clarence H. White School of Photography, 1921 © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

Entre 1909 y 1914 desarrolla un intenso periodo formativo, que, tras diversas etapas, desemboca en la Clarence H. White School of Photography de Maine (1914). White ejerce de mentora de Margaret Watkins y los preceptos de su escuela, centrados en la fotografía pictórica, marcan profundamente el lenguaje fotográfico de Watkins. Sus composiciones equilibradas y armónicas, se construyen gracias a un manejo extraordinario de las líneas curvas, y de las proporciones entre vacío y lleno. En 1915, después de pasar por el estudio de Jamieson, que le enseña a dibujar, Watkins se muda a Nueva York. Se convierte en la asistenta de Alice Boughton, reconocida fotógrafa e ilustradora, cuyo estudio es lugar de paso de personalidades del mundo del arte, de la literatura y del teatro: William Butler Yeats, Eugène O’Neill, Robert Louis Stevenson, Henry James.

Margaret Watkins. Bridge, Canaan, Connecticut, 1919 © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

Unos años más tarde, en 1918, Watkins abre su propio negocio y multiplica sus colaboraciones con grandes agencias de publicidad como Condé Nast, Reimers y Osborn Inc. Advertising o la Agencia Fairfax, y publica regularmente en revistas de gran tirada, como The New Yorker, Ladies’ Home Journal, y Country. Al mismo tiempo, ejerce como profesora en la Clarence W. School de Nueva York.

La trayectoria de Watkins como fotógrafa independiente es excepcional y continúa consolidándose durante la década de 1920, anticipando una estética vanguardista del diseño gráfico que ya se había extendido por toda Europa y cuyo origen se remonta a la Bauhaus. Su trabajo adquiere visibilidad y notoriedad y también es objeto de numerosas exposiciones colectivas e individuales, siendo la más importante la celebrada en el Art Center de Nueva York en 1923.

Margaret Watkins. Untitled (Parrot on hand), n.d. © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

La repentina muerte de White en 1925 marca el comienzo del declive de su carrera, que termina en 1928 con su partida apresurada hacia Europa para visitar a sus tías en Glasgow, donde deberá quedarse finalmente a cuidar de ellas. Visita otras ciudades de Europa y Rusia a principios de la década de 1930, donde toma nuevas imágenes en las  que demuestra su capacidad de anticipar las grandes revoluciones estéticas y conceptuales que vendrían después. Atrapada por los acontecimientos históricos, en vísperas de la Segunda Guerra Mundial, Watkins abandona cualquier intento de seguir con su carrera.

Margaret Watkins fallece en Glasgow en noviembre de 1969. Poco antes, toma la precaución de entregar a su joven vecino, Joseph Mulholland, sin desvelarle su contenido, una caja negra sellada, que contiene fotografías y negativos. Mulholland se convierte así en el consignatario de esa vida inacabada por una impostura del destino, permitiendo que esta exposición antológica sobre la obra de Watkins pueda hacerse realidad.

Margaret Watkins. Portrait Study (Verna Skelton), 1923 © Margaret Watkins. Joseph Mulholland Collection, Glasgow

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